La nebulosa de las medusas (conocido oficialmente como IC 443)

La nebulosa de las medusas, también conocido por su nombre oficial IC 443, es el remanente de una supernova que dista 5.000 años luz de la Tierra. Nueva observaciones de Chandra muestran que la explosión que creó la Nebulosa Medusa también puede haber formado un objeto peculiar situada en el extremo sur del remanente, denominado CXOU J061705.3 + 222 127, o J0617 para abreviar. El objeto es probablemente una estrella de neutrones que gira rápidamente, o púlsar.

Cuando una estrella masiva se queda sin combustible termonuclear, implosiona, formando un núcleo estelar denso llamado estrella de neutrones. Las capas externas de la estrella caen hacia la estrella de neutrones luego rebotan hacia el exterior en una explosión de supernova. Una estrella de neutrones giratoria que produce un haz de radiación se denomina púlsar. La radiación barre como un faro de luz  y se puede detectar en forma de pulsos de ondas de radio y otros tipos de radiación.

Esta nueva imagen compuesta incluye una vista de campo amplio de un astrofotógrafo que muestra la espectacular estructura filamentosa de IC 443. En el cuadro de inserción, otra imagen óptica del Digitized Sky Survey (rojo, verde, naranja y cian) se ha combinado con datos de rayos X de Chandra (azul). El recuadro muestra una vista de primer plano de la región alrededor J0617.

La imagen de Chandra revela una estructura pequeña, redonda (o anillo) que rodea el púlsar y una función de chorro señalando más o menos en una dirección arriba-abajo que pasa por el púlsar. No está claro si el largo mechón, rosa de emisión óptica se relaciona con el púlsar, como mechones similares encontradas en IC 443 no están relacionados con características de rayos X del púlsar. El anillo puede mostrar una región donde el viento de alta velocidad de las partículas que fluye lejos del púlsar, se está desacelerando abruptamente. Alternativamente, el anillo puede representar una onda de choque, similar a una explosión sónica, por delante del viento púlsar.

El brillo de rayos X de J0617 y su espectro de rayos X, o la cantidad de rayos X en diferentes longitudes de onda, son consistentes con los perfiles de los púlsares conocidos. El espectro y la forma del difuso o extendido, emisión de rayos X que rodea J0617 y que se extiende mucho más allá del anillo también coincide con las expectativas de un viento que fluye de un púlsar.Image11

La forma de cometa de la emisión de rayos X difusa sugiere movimiento hacia la parte inferior derecha de la imagen.  Esta orientación es de unos 50 grados de distancia de la dirección esperada si el púlsar se estaba alejando del centro del remanente de supernova en una línea recta. Este desajuste ha arrojado algunas dudas sobre la asociación del púlsar con el remanente de supernova. Sin embargo, esta falta de alineación también podría explicarse por el movimiento hacia la izquierda de material en el remanente de supernova empujando la cola cometaria de J0617 hacia un lado.

Esta última investigación apunta a una estimación de la edad del remanente de supernova a ser decenas de miles de años. Esto concuerda con el trabajo previo que fijó la edad del IC 443 de  cerca de 30.000 años. Sin embargo, otros científicos han deducido las edades mucho más jóvenes de unos 3.000 años de este remanente de supernova, por lo que su verdadera edad sigue en duda.

Estos resultados están disponibles en un artículo publicado en The Astrophysical Journal y está disponible en línea. Los autores son Douglas Swartz (Marshall Space Flight Center), George Pavlov (Penn State University), Tracy Clarke (Laboratorio de Investigación Naval)

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